Mit Kojima Productions an Bord bleibt Castlevania Lords of Shadow aus dem Jahr 2010 einer der faszinierendsten Teile der Action-Adventure-Dynastie

Gabriel Belmont ist ein klassischer Held, der zwischen Licht und Dunkelheit hin- und hergerissen ist. Ausgesandt, um herauszufinden, warum Gott die Welt verlassen hat, steht der fromme Paladin der Bruderschaft des Lichts vor einer Reinheitsprüfung von – im wahrsten Sinne des Wortes – biblischem Ausmaß. Castlevania: Lords of Shadow übertrifft die dümmliche, kreaturenlastige Herangehensweise seiner 2D-Vorgänger an die gotische Symbolik. Stattdessen nimmt es eine christliche Ausrichtung an, die kaum zu übersehen ist, wenn Gabriel wie Jesus in die Wildnis reist. Dort wird unser Held nicht so sehr von der Versuchung, sondern von Armeen von Monstern bedrängt.

Aber glücklicherweise – um unsere Metaphern ein wenig zu vermischen – ist das Kreuz, das er zu tragen hat, eine sehr effektive Waffe. Vielleicht war es unvermeidlich, dass eine japanische Serie, die die europäische Mythologie stets als ein Buffet oberflächlicher Genüsse behandelte, in die Hände eines Entwicklers fiel, der kulturell mehr in das Setting investiert hat – nämlich MercurySteam aus Madrid.

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Wenn man bedenkt, dass Lords of Shadow nicht als Castlevania-Spiel begonnen hat, wird deutlich, dass dieses Reboot in einem eigenen Konflikt gefangen ist, zwischen der leichteren Fantasie der Vergangenheit der Serie und seiner eigenen, dunkleren und gewichtigeren Vision.

Trotz des veränderten Tons gehen die Verbindungen zur Castlevania-Geschichte weit über den Namen Belmont hinaus und reichen bis in die Struktur des Spiels hinein. Gabriels Reise, die sich über 46 Etappen erstreckt, ist nicht nur eine Parallele zu den 40 Tagen und 40 Nächten Jesu, sondern auch das Format von Super Castlevania IV – und der jüngsten Castlevania-Zeichentrickserie. Es ist leicht, sich jede dieser einzelnen Heldengeschichten als in sich geschlossene 20-minütige Episoden vorzustellen, mit ihren eigenen vielsagenden Titeln: Gabriel Versus The Ice Titan, Gabriel In The Lair Of The Giant Spiders.

Diese größeren erzählerischen Ambitionen zeigen sich in der Starbesetzung von Lords of Shadow – vielleicht ein Zeichen für die Beteiligung des Produzenten Hideo Kojima. Patrick Stewart, der die Einleitungen zu den Kapiteln spricht, liest seine Zeilen spielerisch und mit unheilvollem Tenor. Gabriel selbst – groß, stämmig, mit fabelhaftem Haar – erhält Gravitas von Robert Carlyle, obwohl der Schauspieler in der Rolle des starken, schweigsamen Typs nicht viel zu tun bekommt. (Vorausgesetzt, er hat nicht auch die Anstrengungsgeräusche aufgenommen, die beim Kämpfen und Klettern an der Wand entstehen).

Weitere Stärke kommt dann von einer Welt und Mythologie, die es schafft, zusammenzuhalten, auch wenn sie in kanapeegroße Stücke aufgeteilt ist. Die erste Etappe des Abenteuers, in der Gabriel den Wächter des Sees aufsucht – einen alten heidnischen Gott, von dem er sich Hilfe erhofft, da seine eigene Gottheit nicht mehr existiert – setzt Maßstäbe. Auf dem Weg zu einem Boss müssen Sie sich nicht nur durch Untergebene kämpfen, sondern Sie arbeiten sich durch bestimmte, gottverlassene Orte, um zu einer einsiedlerischen Legende zu gelangen, die durch den Aufstieg des Monotheismus an den Rand der Existenz getrieben wurde.

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In der ersten Phase, einem Tutorial, trifft Gabriel an einem Dorftor ein, während sich die Einwohner auf einen Angriff der Lykaner vorbereiten. In grimmigem Regen und Schlamm wehren Sie haarlose Werwölfe und einen bärenartigen Warg ab. Als Nächstes wagen Sie sich in den von Lykanern verseuchten Wald, wo ein magisches Pferd seinen Rücken anbietet und die Bühne in ein Schlachtrennen verwandelt, in dem Sie die auf Wargs reitenden Lykaner, die von beiden Seiten eindringen, abwehren müssen. Das führt zum toten Sumpf mit seinen Goblins und grünen Gewässern voller untoter Leichen, die Eindringlinge anlocken. Diese ganze Sequenz wird nur von wenigen Gegnertypen bevölkert, doch jeder fühlt sich an seinem Ort verwurzelt, als würde er dort wirklich wohnen. Wenn der Eistitan aus dem gefrorenen See des Vergessens auftaucht und Sie in den Shadow of the Colossus-Modus schickt, werden Sie das Gefühl nicht los, dass die Handlung an die Geschichte angepasst wurde und nicht umgekehrt.

In der Zwischenzeit trudelt die Action mit spannendem Geschick dahin. Der Einfluss von God of War auf die Kämpfe ist offensichtlich, denn Gabriel zerschlägt seine Gegner mit den geschärften Enden seines Kampfkreuzes (nicht ganz das, was Jesus tun würde) und schwingt mit der gewichteten Kette, die sich von innen heraus aufrollt, die Menschenmenge kontrollierende Bögen. Die Dolche aus der Serie sind nachfüllbare Wurfwaffen. Sie blocken, weichen aus und parieren, um dann einfache QTE-Finishing-Moves auszuführen, wenn eine angeschlagene Kreatur zu blinken beginnt. Mit der Zeit wird die Anziehungskraft der gegensätzlichen Kräfte in ein Magiesystem umgesetzt, bei dem Sie mit Licht Ihre Gesundheit aufladen können, während Dunkelheit Ihren Schaden erhöht und normale Angriffe Ihre Manavorräte wieder auffüllen.

Auch die Upgrades, die Gabriel im Laufe seiner Reise freischaltet, tragen zur Struktur der Erzählung bei. Neue Kampftechniken, wie z.B. wilde Kettenhiebe und Drehungen, verkörpern seine Wut, während sich sein Geist verdunkelt, während die Relikte, die er auf seinem Weg sammelt (in der besten Tradition des Genres, dem Castlevania mindestens die Hälfte seines Namens lieh), in die Geschichte der Welt eingebettet sind. Wenn Sie einen Handschuh erhalten, mit dem Gabriel Statuen zertrümmern und Druckplatten im Boden zerschlagen kann, oder Stiefel, die ihm die Kraft geben, zu sprinten, dann haben Sie einen einzigartigen heiligen Schatz erworben: kostbar, versteckt und bewacht, wenn nicht sogar von einem der Lords Of Shadow selbst geraubt. Selbst die zweite Projektilwaffe, der Weihwasserkolben, ist eine wundersame Schöpfung, die Sie bergen müssen, und nicht etwas, das zufällig aus einem zerschlagenen Kandelaber fällt.

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Die Konsistenz wird jedoch nicht immer beibehalten. Nach dem ersten Akt, in dem Gabriel auf Pan, den Wächter des Sees, trifft und das Jump’n’Run und die Kämpfe intensiver werden, machen die Levels der Routine Platz. Wenn Sie es wagen, den Lord der Lykaner zu entthronen, müssen Sie noch mehr Werwölfe zerstückeln, wovon Sie zu diesem Zeitpunkt bereits Ihren Teil erledigt haben. Zu anderen Zeiten stechen kleinere Details wie ein böser, vom Wolf gebissener Daumen hervor. Warum läuft zum Beispiel ein Warg im Schloss herum, wenn Sie sich das nächste Mal in die Heimat der Vampire begeben? Rätsel, bei denen Sie Statuen, die einen Spiegel halten, schlagen und drehen müssen, um Lichtstrahlen zu reflektieren, können sich ebenfalls aufgesetzt anfühlen, ebenso wie das unausgegorene Konzept, in frühere Level zurückzukehren, um Gegenstände zu sammeln, die zuvor unerreichbar waren.

Doch jedes Mal, wenn es zur reinen Unterhaltung zu werden droht, gewinnt Lords Of Shadow seine dunkle Kraft zurück. Ein wesentliches Highlight ist das Vampirreich, in dem Sie zunächst die Krähenhexe Malphas zur Strecke bringen müssen, deren Zauber die Domäne der Untoten schützt, die wiederum von einem riesigen Oger bewacht wird. Sobald Sie das große Schloss betreten haben, treffen Sie in der Kanalisation auf Skelettkrieger – vielleicht alte Helden, die besiegt und weggespült wurden – während Sie in einer großen Halle an riesigen Vorhängen reißen, um das Sonnenlicht freizulegen, das den wimmelnden Blutsaugern schadet. Schon bald wird Sie die Tochter des Fürsten zu einem lebensgroßen Brettspiel herausfordern und Sie stolpern durch das Labor eines Dr. Frankenstein, das voll von funkensprühenden Teslaspulen und Automaten ist. Schließlich erklimmen Sie den Uhrenturm, ein echtes Stück Castlevania in 3D, zum Glück ohne die fliegenden Gorgonen-Köpfe. Die Ideen gehen auch hier nicht aus. Ein besonders denkwürdiges Rätsel führt einen geschrumpften Gabriel in das Innere einer Spieluhr ein.

Stellen Sie sich der Musik

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„Während ein guter Christ solche Sünden verzeihen würde, wird er vielleicht weniger wohlwollend über den Handlungsmechanismus denken, der Gabriels Beweggründe von zwei toten Frauen abhängig macht.“

Auch wenn das Gleichgewicht zwischen Licht und Dunkelheit in Lords of Shadow in solchen Abschnitten oft harmonisch ist, so wird es doch letztlich durch einige ungeschickte Formulierungen getrübt. Auf der einen Seite liegt das an der anmaßenden Erziehung, mit der das Spiel Sie durch jeden Schritt führt, so als wäre es ein Erlass, dass die Spieler nie selbst etwas herausfinden müssen. So taucht ein neues Monster auf, begleitet von einer aufdringlichen Meldung, die Ihnen rät, über seinen AOE-Angriff hinweg zu springen, oder Sie werfen einen Blick auf eine unerreichbare Schatztruhe, nur um dann informiert zu werden, dass Sie noch nicht über die erforderliche Fähigkeit verfügen, um dorthin zu gelangen. Am schlimmsten ist jedoch, dass die Kämpfe der Titanen in jeder Phase des Spiels durch Text gesteuert werden. In einer Welt, die sich selbst zusammenhält, ist es seltsam, solche nicht-diegetischen Eingriffe zu sehen.

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Während ein guter Christ solche Sünden verzeihen würde, könnte er weniger Mitleid mit dem Handlungsmechanismus haben, der Gabriels Beweggründe von zwei toten Frauen abhängig macht. Mit dem Wissen, dass er in der Lage sein könnte, seine hingerichtete Frau wieder zum Leben zu erwecken, nimmt er einen Tunnelblick an, der alle moralischen Bedenken außer Acht lässt. Diese ‚Dunkelheit‘ führt zum Tod einer weiteren weiblichen Figur, einem Mädchen namens Claudia, die Gabriel einige Episoden lang hilft, bevor er sie offenbar unbewusst im Schlaf umbringt. Dass diese Frauen nur dazu da sind, den Protagonisten zu strukturieren, ist schlampig geschrieben und untergräbt auch die Schwere von Gabriels Sündenfall. Dieser Mangel an Finesse wird oft vom Drehbuch aufgegriffen, wenn die Lords so abgedroschene Sätze sagen wie „Wir sind gleich, Sie und ich“ und „Wer ist hier das wahre Monster, Gabriel?“ Sie werden sich nach den Tagen sehnen, in denen ein Mann ein elender kleiner Haufen von Geheimnissen war.

Wie Jesus vor ihm beendet Gabriel sein Fegefeuer, indem er sich Satan selbst stellt. Im Gegensatz zu Jesus beansprucht er den Sieg für sich, indem er seinem Widersacher die Hölle aus dem Leib prügelte. Nachdem der Teufel verbannt ist, erscheinen die Geister der getöteten Frauen vor Gabriel, um ihm seine Sünden zu vergeben, aber er bleibt mit dem Fluch des ewigen Lebens zurück, was gerade noch Zeit für einen Epilog in der Gegenwart lässt, in dem Gabriel sich allmählich in Dracula selbst verwandelt. Klar, warum nicht? Noch merkwürdiger als diese Wendung ist jedoch, dass Lords of Shadow seinen Licht-Dunkel-Kampf zugunsten von Handlungsentwicklungen aufgibt, die das Schicksal über den freien Willen stellen – eine seltsame Umkehrung der religiösen Themen. Gabriels innerer Konflikt, der so stark betont wird, wird zur Nebensache.

Andererseits ist das Vermächtnis von Lords of Shadow vielleicht das eines grausamen Schicksals. Die Veröffentlichung von Lords of Shadow – zwischen Demon’s Souls und Dark Souls, Spiele, die sich von der gleichen Serie inspirieren ließen, sie aber gründlicher neu erfanden, indem sie das Gegengift zu süßlichen Anleitungen boten und unsere Erwartungen an dunkle Fantasy in Spielen unwiderruflich veränderten – war sicherlich unglücklich. In FromSoftwares unerbittlichem Kielwasser und mit einer glanzlosen Fortsetzung im Jahr 2014 ist die partielle Brillanz von Lords Of Shadow zu einer Fußnote in dieser Zeit geworden. Wie Gabriel wird es vielleicht nie aufsteigen, denn der Kampf um die Balance zwischen Licht und Dunkelheit lässt es letztlich im Schatten stehen.

Dieser Beitrag erschien zuerst in der Ausgabe 391 des Edge Magazine, die Sie jetzt hier abholen können.